Devils Hole Pupfish vandals identified

Nye County Sheriffs Office locates 3 suspects

May 13, 2016
By Arnie Palu

Law enforcement has tracked down three men suspected of killing an endangered Devil’s Hole Pupfish.  The Nye County Sheriffs Department and National Park Service officers are leading the investigation.  The Nye County Sheriffs Department has released the following details.

SUSPECT(S): SCHWINKENDORF, Steven, 29, Pahrump, NV REYES, Edgar, 35, North Las Vegas, NV SARGENT, Trenton, 26, Indian Springs, NV
Potential Charges : Charges are projected to be taken at the federal level.
Charges include Conspiracy to commit a crime,  killing of an endangered species, destruction of property,
trespassing,  destruction of  habitat, ex‐felon possession of firearm.

DETAILS: A collaborative investigation between the National Park Service andNye County Sheriff’s Office  Scorpion  Task  Force  has  led  to  the  identification of the three suspects involved in the   trespassing  and  property destruction at the Devils Hole section of Death Valley
National  Park.  Suspects Steven SCHWINKENDORF, of Pahrump, Edgar REYES, of North Las Vegas, and Trenton   SARGENT,  of  Indian  Springs  have  all  een interviewed and will be subsequently charged for their  actions which occurred on 04/30/16.

NPS officers contacted a detective with the Scorpion Task Force on 05/02/16 after the  damage  was  discovered.  Subsequent investigation led to the collection of evidence, including  DNA, along with video surveillance. The surveillance footage was viewed, and SGT KLENCZAR of  the  NCSO  was able  to  investigate  and locate the off road vehicle seen in the video. The vehicles’  owner was identified as SCHWINKENDORF, and detectives from both agencies made contact  with  SCHWINKENDORF  for  an  interview, during which more information was obtained.

REYES was contacted by phone, stated that the subject in the video was indeed him, and  directed further questions to his attorney.
SARGENT was also contacted by phone and interviewed. Based on the investigation of the  crime  scene  and  the  interviews  with  the  suspects, investigators determined the threesome had  been  drinking  and  out  shooting  rabbits  when  they  came  to  Devil’s  Hole.  They jumped the fence  of  the  clearly  marked  protected  area,  nd in the course of their unlawful visit destroyed an  electronic sensor by shooting it with a shotgun, damaged two surveillance cameras, and  rammed  and  shot  two  gates  causing  damage.   Their unlawful visit ultimately culminated with at  least  one  of  the  suspects  stripping  off  their  clothes  and  entering  the  water  of  Devils Hole. The  suspect(s)  in  the  water  stomped  around  the  shelf area of the critical ecosystem before  swimming  around  the  deeper  water,  leaving  behind  a  pair  of  dirty  underwear  when  finished.

In addition to the gates and cameras, a large sign near Devils Hole was shot multiple times  with  a  shotgun.  Assessments  of  the  financial loss are still being conducted, but will be felony in  nature. The intrusion is believed to have resulted in the death of at least one endangered Devils  Hole  Pupfish,  and  fisheries  biologists are trying to ascertain the extended damage that may  have been done to food sources and egg sites which could lead to more loss of a species who’s  numbers  are  now  below  the  last  count of 115 in existence. The killing of an endangered species  is a felony crime.

Other charges including trespassing,  damage  to  habitat,  and  conspiracy will be added.  Additionally, it is believed that at least one of the suspects is a convicted felon making it illegal  to  possess  or  be  in  involvement  with others possessing a gun. The NCSO and NPS would like to  thank all of the people who called in with information and helped
keep  the case active.
cover photo by the Nevada Fish and Wildlife Department, Olin Feuerbacher
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